Llega el mes de febrero y vuelve la competición más importante a nivel europeo del fútbol juvenil, la UEFA Youth League.

Tras la eliminación del Valencia y Barcelona en la fase de grupos, la representación española restante en esta competición son: Real Madrid, Atlético de Madrid y Real Zaragoza. El conjunto madridista está directamente en octavos de final, en cambio, los rojiblancos y los maños tendrán que jugar el play-off previo a esta ronda el día 12 de febrero, contra Rangers y Lyon, respectivamente.

Vamos a hablar un poco más de la historia de esta competición. La UEFA Youth League se inauguró en la temporada 2013/14 y fue el primer torneo juvenil de la UEFA a nivel de clubes. En la primera temporada, cada equipo de la fase de grupos de la UEFA Champions League metió a su equipo juvenil en la competición, por lo que el calendario es idéntico en cuanto a emparejamientos en la fase de grupos.

En la temporada 2015/16, se hizo una segunda ruta con los campeones juveniles de 32 países compitiendo en un formato de eliminatorias para tener la oportunidad de jugar el play-off ante los subcampeones de cada grupo. Una vez disputados esos encuentros, los equipos clasificados se unen a los campeones de grupo en las rondas eliminatorias.

Victoria culé en la primera edición

En su primera edición (2013/14), el ganador fue el Barcelona, un equipo en el que se encontraban jugadores como Munir o Adama Traoré, que actualmente son futbolistas de nivel de élite, ya que uno juega en el Sevilla y el otro en los Wolves. De hecho, Adama es uno de los futbolistas que más está destacando esta temporada en el Premier League.

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El primer gol en la historia de la UEFA Youth League lo marcó el jugador del Manchester City, Sinan Bytyqi. El pichichi ese año fue Munir, con 11 goles.

El bicampeonato del Chelsea

La segunda y tercera edición no tuvieron ningún representante español en la final y fue el Chelsea el que se impuso de forma consecutiva ambos años. En la temporada 2014/15 vencieron en la final al Shakhtar Donetsk y en la 2015/16 ganaron al PSG.

En esas dos temporadas de dominio inglés se recuerdan jugadores como Loftus-Cheek, Christensen, Abraham y Tomori, que actualmente militan primer equipo entrenado por Frank Lampard. El equipo que más cerca estuvo de llegar a la final fue el Real Madrid, que cayó en semifinales frente al PSG.

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La sorpresa de los austriacos

Ya en la cuarta edición de este torneo, en la temporada 2016/17, Real Madrid y Barcelona llegaron hasta las semifinales del torneo. El Red Bull Salzburgo se impuso en esta edición dejando fuera al Atlético de Madrid en cuartos de final y al Real Madrid en semifinales. El conjunto austriaco se enfrentó en la final al Benfica, equipo que se recuerda por jugadores como el delantero, actualmente rojiblanco, Joao Félix, o el actual defensa central titular del Benfica, Rubén Días.

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El Barcelona revalidó el título

En la temporada 2017/18 el Chelsea, tras no participar en la pasada edición, volvió a la competición y… ¡de qué manera! El conjunto inglés se plantó de nuevo en la final eliminando al Real Madrid en cuartos de final y al Oporto en semifinales (en la tanda de penaltis). Su rival en la gran final sería el FC Barcelona, que eliminó a dos serios candidatos al título como eran Atlético de Madrid y Manchester City.

El equipo catalán se llevó esa final y revalidó el título que no ganaba desde la primera edición. Las estrellas de ese conjunto culé fueron Alejandro Marqués (Juventus) y Abel Ruiz (cedido en el Sporting de Braga).

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En este Barcelona se encontraban también jugadores como Carles Pérez y Riqui Puig. Ambos pertenecen actualmente al primer equipo, aunque Carles se ha marchado cedido a la Roma en este mercado de invierno.

El Oporto superó a los ingleses

La pasada temporada ningún equipo español pudo llegar a la final, ya que el Barcelona cayó en semifinales con el Chelsea en la tanda de penaltis. De nuevo el conjunto inglés estaba en la final de la competición y enfrente tendría al Oporto, que había realizado una gran actuación en el torneo.

El equipo portugués se tomó la revancha de la pasada temporada y se impuso a los ingleses en la final, siendo el equipo vencedor en esta última edición de la UEFA Youth League.

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Esta competición nos ha dejado muchos nombres que actualmente son cracks mundiales y cualquier seguidor de fútbol los conoce. Kylian Mbappé (PSG), Alexander-Arnold (Liverpool), Leroy Sané (Manchester City), De Ligt (Juventus) o Marcus Rashford (Manchester United), son algunos de los jugadores que han pasado por esta UEFA Youth League y, hoy en día, son estrellas mundiales en el panorama futbolístico.